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암환자 특이항원 찾는 프로그램 개발…면역항암치료 효과 상승기대

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(사진=한국연구재단 제공)
국내 연구진이 암환자가 스스로 면역 반응을 일으키도록 유도하는 항원을 판별하는 프로그램을 개발했다. 면역항암치료 효과를 크게 높일 수 있을 것으로 기대되고 있다.

한국연구재단은 김상우 연세대 교수 연구팀이 차세대 염기서열법으로 암 특이적 항원을 정확히 찾아내는 기술을 개발했다고 12일 밝혔다.

정상 세포가 암세포로 변하면 원래 세포에 없던 단백질이 만들어지고 그 일부는 면역반응을 일으키는 '신항원(neoantigen)'이 된다. 면역항암치료는 수지상세포, 자연살해세포, T-세포와 같은 면역세포를 암세포의 신항원에 반응하게 해 암을 죽이는 방법이다.


면역항암치료는 기존 항암제와 달리 암의 종류에 구애받지 않고 부작용이 거의 없는 장점이 있다. 하지만 항원을 정확하게 찾아내기 힘들어 전체 환자의 약 20% 정도에서만 효과를 보인다. 따라서 항원 분류의 정확도를 높여야 환자의 암세포 특이적인 항원을 찾아 효과적인 백신을 만들 수 있다.

연구팀은 개인의 유전자 서열정보를 값싸고 빠르게 알아내는 차세대 염기서열법으로 신항원의 생성여부를 판단하는 프로그램을 개발하고 이를 '네오펩시'(Neopepsee)라고 이름 붙였다.

암세포는 정상세포보다 DNA 변이가 훨씬 많이 생기는데, 네오펩시는 누적된 DNA 변이로 인해서 만들어진 변형 단백질의 종류를 분석해낸다. 단백질의 서열, 크기, 전하량 등 아홉 개의 분자 특성을 이용하여 면역반응을 일으키는 지 여부를 판단한다.

네오펩시는 기계학습법(머신러닝)을 기반으로 약 1만5000 건의 데이터를 학습해 면역반응을 판단하도록 설계됐다.

변형 단백질과 세포 내 단백질의 결합성만을 활용하는 기존 방법에 비해, 네오펩시는 더 많은 단백질 특성을 활용하므로 정확성이 높다. 피부암의 일종인 흑색종을 대상으로 네오펩시를 활용했을 때 최대 3배의 정밀도를 보였다.

연구팀은 이와 함께 암세포 내 변형 단백질 서열이 세균, 바이러스 등에 존재하는 항원과 비슷할수록 면역반응을 잘 일으킨다는 사실도 추가적으로 밝혀냈다.

김상우 교수는 "네오펩시는 환자가 가지고 있는 유전자 돌연변이만으로 면역항암치료 효과를 예측하거나 효과를 대폭 높일 수 있다"고 말했다.

이번 연구결과는 의약학 분야 국제학술지 '종양학 연보'(Annals of Oncology)에 게재됐다.

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